Un mundo de dolor

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HACE MÁS DE TRES DÉCADAS, cuando Tom Norris estaba luchando contra el cáncer, se sometió a un tratamiento de radiación en la ingle y la cadera izquierda. Su cáncer desapareció y no ha regresado. Pero Norris se quedó con un dolor punzante que le quemó desde la cadera hasta la columna hasta el cuello. Desde entonces, Norris, que ahora tiene 70 años, nunca ha tenido un solo día libre de dolor. Cortó su carrera como oficial de mantenimiento de aeronaves en la Fuerza Aérea de los EE. UU. Ha sido su compañero constante, como el bastón que usa para caminar. En los días malos, el dolor es tan insoportable que está postrado en cama. Incluso en los mejores días, limita severamente su habilidad para moverse, evitando que haga las tareas más simples, como sacar la basura. A veces, el dolor es tan abrumador, dice Norris, que su respiración se vuelve difícil. «Es como si me estuviera ahogando». Norris, que vive en un suburbio de Los Ángeles, me habló desde un banco largo y acolchado, lo que le permitió pasar de sentarse a acostarse boca arriba. Un hombre alto y genial, se ha convertido en un experto en usar una máscara de serenidad para ocultar su dolor. Nunca lo vi estremecerse. Cuando su agonía es especialmente intensa, su esposa de 31 años, Marianne, dice que puede verlo por una cierta quietud que ve en sus ojos. Cuando el dolor comenzó a apoderarse de su vida, Norris buscó consuelo al hablar. Se convirtió en un defensor de los enfermos de dolor crónico y comenzó un grupo de apoyo. Y durante 30 años ha buscado alivio. Durante muchos de esos años estuvo tomando fentanilo, un poderoso opioide que, según él, cubrió su dolor «como una manta gruesa», pero lo mantuvo «básicamente horizontal y alejado». Ha intentado la acupuntura, que fue algo útil, además de la abeja. picaduras, magnetoterapia y curación por la fe, que no eran. Norris ahora maneja su dolor con fisioterapia, lo que mejora su movilidad, y los esteroides inyectados en su columna vertebral, que calman sus nervios inflamados. Al igual que Norris, casi 50 millones de personas en los Estados Unidos y millones más en todo el mundo viven con dolor crónico. Las causas son diversas, desde cáncer hasta diabetes, enfermedades neurológicas y otras dolencias. Pero comparten una fuente común de sufrimiento: agonía física que interrumpe sus vidas, intermitentemente o todo el tiempo. No es raro que los pacientes con cáncer que experimentan un dolor intenso e implacable después de la quimioterapia opten por no recibir tratamiento en favor de la solución definitiva de la muerte. desde cáncer hasta diabetes hasta enfermedades neurológicas y otras dolencias. Pero comparten una fuente común de sufrimiento: agonía física que interrumpe sus vidas, intermitentemente o todo el tiempo. No es raro que los pacientes con cáncer que experimentan un dolor intenso e implacable después de la quimioterapia opten por no recibir tratamiento en favor de la solución definitiva de la muerte. desde cáncer hasta diabetes hasta enfermedades neurológicas y otras dolencias. Pero comparten una fuente común de sufrimiento: agonía física que interrumpe sus vidas, intermitentemente o todo el tiempo. No es raro que los pacientes con cáncer que experimentan un dolor intenso e implacable después de la quimioterapia opten por no recibir tratamiento en favor de la solución definitiva de la muerte.

La relación que un paciente tiene con un médico puede afectar la cantidad de dolor que siente, dijo Napadow, «pero no sabemos por qué». Para explorar este fenómeno, Napadow registra simultáneamente la actividad cerebral de un acupunturista. y un paciente en máquinas de resonancia magnética funcional separadas. Se comunican a través de un video (monitor izquierdo) mientras el paciente es tratado por dolor aplicado experimentalmente. Para aliviar la incomodidad, el médico activa de forma remota un dispositivo de electroacupuntura conectado a la pierna del paciente. El monitor de la derecha muestra una exploración utilizada para mapear la actividad en el cerebro del paciente.

El costo exacto del dolor crónico se ha vuelto cada vez más visible en los últimos años. Después de que los médicos a fines de la década de 1990 comenzaron a recetar medicamentos opioides como la oxicodona para aliviar el dolor persistente, cientos de miles de estadounidenses desarrollaron una adicción a estas drogas, que a veces producen sentimientos de placer además de aliviar el dolor. Incluso después de que los riesgos se hicieron evidentes, la dependencia de los opioides continuó, en parte porque había pocas alternativas. No se han desarrollado nuevos analgésicos exitosos en las últimas dos décadas. El mal uso de los analgésicos opioides, que son ideales para el tratamiento a corto plazo del dolor agudo, se ha generalizado en los Estados Unidos. En 2017, se estima que 1.7 millones de estadounidenses tenían un trastorno por abuso de sustancias derivado de la prescripción de opioides,

Todos los días en los Estados Unidos, alrededor de 130 personas mueren por sobredosis de opioides, una estadística sombría que incluye muertes por analgésicos recetados, así como narcóticos como la heroína. La búsqueda para comprender la biología del dolor y encontrar formas más efectivas de manejar el dolor crónico ha adquirido una nueva urgencia. Los investigadores están haciendo avances significativos al detallar cómo las señales de dolor se comunican desde los nervios sensoriales al cerebro y cómo el cerebro percibe la sensación de dolor. Los científicos también están descubriendo el papel que juegan genes específicos en la regulación del dolor, lo que ayuda a explicar por qué la percepción y la tolerancia del dolor varían tanto. Estos avances están alterando radicalmente la forma en que los médicos y los científicos ven el dolor, específicamente el dolor crónico, definido como un dolor que dura más de tres meses. La ciencia médica tradicionalmente consideraba el dolor como consecuencia de una lesión o enfermedad, secundaria a su causa raíz. Resulta que en muchos pacientes, el dolor originado por una lesión o dolencia persiste mucho después de que se haya resuelto la causa subyacente. El dolor, en tales casos, se convierte en la enfermedad. La esperanza es que esta percepción, junto con la comprensión del dolor que avanza constantemente, conduzca a nuevas terapias para el dolor crónico, incluidas alternativas no adictivas a los opioides. Norris y otros pacientes están ansiosos por ver que ocurran esos avances. Mientras tanto, los investigadores están probando estrategias alternativas prometedoras, como estimular el cerebro con descargas eléctricas leves para alterar su percepción del dolor y aprovechar la capacidad intrínseca del cuerpo para calmar su propio dolor. El dolor originado por una lesión o dolencia persiste mucho después de que se haya resuelto la causa subyacente. El dolor, en tales casos, se convierte en la enfermedad. La esperanza es que esta idea, junto con la comprensión del dolor que avanza constantemente, conducirá a nuevas terapias para el dolor crónico, incluidas alternativas no adictivas a los opioides. Norris y otros pacientes están ansiosos por ver que ocurran esos avances. Mientras tanto, los investigadores están probando estrategias alternativas prometedoras, como estimular el cerebro con descargas eléctricas leves para alterar su percepción del dolor y aprovechar la capacidad intrínseca del cuerpo para calmar su propio dolor. El dolor originado por una lesión o dolencia persiste mucho después de que se haya resuelto la causa subyacente. El dolor, en tales casos, se convierte en la enfermedad. La esperanza es que esta idea, junto con la comprensión del dolor que avanza constantemente, conducirá a nuevas terapias para el dolor crónico, incluidas alternativas no adictivas a los opioides. Norris y otros pacientes están ansiosos por ver que ocurran esos avances. Mientras tanto, los investigadores están probando estrategias alternativas prometedoras, como estimular el cerebro con descargas eléctricas leves para alterar su percepción del dolor y aprovechar la capacidad intrínseca del cuerpo para calmar su propio dolor. conducirá a nuevas terapias para el dolor crónico, incluyendo alternativas no adictivas a los opioides. Norris y otros pacientes están ansiosos por ver que ocurran esos avances. Mientras tanto, los investigadores están probando estrategias alternativas prometedoras, como estimular el cerebro con descargas eléctricas leves para alterar su percepción del dolor y aprovechar la capacidad intrínseca del cuerpo para calmar su propio dolor. conducirá a nuevas terapias para el dolor crónico, incluyendo alternativas no adictivas a los opioides. Norris y otros pacientes están ansiosos por ver que ocurran esos avances. Mientras tanto, los investigadores están probando estrategias alternativas prometedoras, como estimular el cerebro con descargas eléctricas leves para alterar su percepción del dolor y aprovechar la capacidad intrínseca del cuerpo para calmar su propio dolor.

Daniel Boltz besa a su hija de ocho meses, Peyton, antes de bañarla. Peyton nació con el síndrome de abstinencia neonatal después de que su madre usara heroína durante el embarazo. Peyton pasó dos meses en la unidad de cuidados intensivos neonatales en el Penn State Children’s Hospital en Hershey, Pensilvania, siendo destetado de los opioides. Los estudios sobre los efectos a largo plazo son limitados hasta ahora, pero los investigadores han descubierto que los bebés que nacen con la afección son más sensibles al dolor que los recién nacidos sanos y también pueden enfrentar problemas cognitivos, conductuales y de desarrollo.

Clifford Woolf, neurobiólogo del Hospital de Niños de Boston que estudió el dolor durante más de cuatro décadas, dice que es trágico que haya tenido una «catástrofe social» para que el dolor reciba la atención que merece de los científicos y médicos, pero el ímpetu que esto ha tenido dado a la investigación del dolor es un lado positivo. «Creo que tenemos el potencial en los próximos años de tener un impacto enorme en nuestra comprensión del dolor», dice, «y eso definitivamente contribuirá a nuevas opciones de tratamiento». LA CAPACIDAD PARA SENTIR EL DOLOR es uno de dones de la naturaleza para la humanidad y el resto del reino animal. Sin ella, no retrocederíamos reflexivamente nuestra mano al tocar una estufa caliente o sabríamos evitar caminar descalzos sobre vidrios rotos. Esas acciones, motivadas por una experiencia de dolor inmediata o recordada, nos ayudan a minimizar el riesgo de lesiones corporales. Evolucionamos para sentir dolor porque la sensación sirve como un sistema de alarma que es clave para la autoconservación. Los centinelas en este sistema son una clase especial de neuronas sensoriales llamadas nociceptores, que se sientan cerca de la columna vertebral, con sus fibras extendiéndose hacia la piel, los pulmones, el intestino y otras partes del cuerpo. Están equipados para detectar diferentes tipos de estímulos dañinos: un corte de cuchillo, el calor de la cera fundida, la quemadura de ácido. Cuando los nociceptores detectan cualquiera de estas amenazas, envían señales eléctricas a la médula espinal, que las transmite a través de otras neuronas al cerebro. Los neutros de orden superior en la corteza, el destino final de esta vía ascendente del dolor, traducen esta entrada en la percepción del dolor. Al registrar el dolor, el cerebro intenta contrarrestarlo. Las redes neuronales en el cerebro envían señales eléctricas por la médula espinal a lo largo de lo que se conoce como la vía descendente del dolor, desencadenando la liberación de endorfinas y otros opioides naturales. Estos productos bioquímicos inhiben las señales de dolor ascendentes, reduciendo efectivamente la cantidad de dolor percibido. Los científicos habían esbozado este esquema básico de caminos de dolor ascendente y descendente cuando Woolf comenzó a trabajar en el campo en la década de 1980. Woolf, un hombre de voz suave con ojos que parecen rebosar de amabilidad, fue golpeado por la difícil situación de los pacientes que vio en la sala de cirugía cuando estaba cursando su título de médico. «Estaba claro que todos sufrían de dolor severo». dice. Woolf sintió que el cirujano residente mayor parecía casi resentido de que se quejaran. “Le dije al cirujano: ‘¿Por qué no haces nada?’ Woolf recuerda. “Y el cirujano dijo: ‘Bueno, ¿qué esperas? Acaban de tener una operación. Van a mejorar.’ «El dolor era un problema que la profesión médica minimizó, en gran medida porque no hubo intervenciones seguras y efectivas», dice Woolf. Esta realización encendió su deseo de comprender la naturaleza del dolor. Utilizando ratas como modelo, se dispuso a aprender más sobre cómo se transmite el dolor. En sus experimentos, Woolf registró la actividad de las neuronas en las médulas espinales de los animales en respuesta a una breve aplicación de calor en su piel. Como esperaba, observó que estas neuronas disparaban con entusiasmo cuando llegaban las señales de las neuronas nociceptivas. Pero Woolf hizo un hallazgo inesperado. Después de que un parche de piel sometido al calor se inflamara varias veces, las neuronas de la médula espinal alcanzaron un mayor estado de sensibilidad.

El dolor era un problema que la profesión médica minimizó, en gran medida porque no hubo intervenciones seguras y efectivas ».

Neurobiólogo Clifford Woolf, Hospital de Niños, Boston

Esto demostró que la lesión en la piel había sensibilizado el sistema nervioso central, haciendo que las neuronas de la médula espinal transmitieran señales de dolor al cerebro, incluso cuando la entrada de los nervios periféricos era inocuo. Desde entonces, otros investigadores han demostrado este fenómeno, llamado sensibilización central, en humanos y han demostrado que causa varios tipos de dolor, como cuando el área alrededor de un corte o una quemadura duele al mínimo contacto. Una conclusión sorprendente del trabajo de Woolf y la investigación posterior fue que el dolor podría generarse en ausencia de una lesión desencadenante. Esto desafió la opinión sostenida por algunos médicos de que los pacientes que se quejaban de un dolor que no podía explicarse por ninguna patología obvia probablemente mentían por una razón u otra: para obtener analgésicos que no necesitaban, tal vez, o para ganarse la simpatía. . El sistema de transmisión del dolor puede volverse hipersensible a raíz de una lesión, que es lo que sucedió en las ratas, pero también puede enloquecerse por sí solo o permanecer en un estado sensible mucho después de que la lesión haya sanado. Esto es lo que sucede en pacientes con dolor neuropático, fibromialgia, síndrome del intestino irritable y ciertas otras afecciones. Su dolor no es un síntoma; es una enfermedad, una causada por un sistema nervioso que funciona mal. Con los avances en el crecimiento de células madre humanas en el laboratorio, Woolf y sus colegas ahora están creando diferentes tipos de neuronas humanas, incluidos los nociceptores. Este avance les permite estudiar las neuronas con mayor detalle de lo que era posible antes para determinar las circunstancias en las que se vuelven «patológicamente excitables», dice Woolf, y disparan espontáneamente. Woolf y sus colegas han utilizado nociceptores cultivados en laboratorio para investigar por qué los medicamentos de quimioterapia causan dolor neuropático. Cuando los nociceptores están expuestos a estas drogas, se activan más fácilmente y comienzan a degenerarse. Esto probablemente contribuye a las neuropatías que padecen el 40 por ciento de los pacientes de quimioterapia. Mientras que los científicos como Woolf están avanzando en la comprensión de cómo se transmite el dolor, otros científicos han descubierto que estas señales son solo un factor en cómo el cerebro percibe el dolor. Resulta que el dolor es un fenómeno complejo y subjetivo que está formado por el cerebro particular que lo está experimentando. Esto probablemente contribuye a las neuropatías que padecen el 40 por ciento de los pacientes de quimioterapia. Mientras que los científicos como Woolf están avanzando en la comprensión de cómo se transmite el dolor, otros científicos han descubierto que estas señales son solo un factor en cómo el cerebro percibe el dolor. Resulta que el dolor es un fenómeno complejo y subjetivo que está formado por el cerebro particular que lo está experimentando. Esto probablemente contribuye a las neuropatías que padecen el 40 por ciento de los pacientes de quimioterapia. Mientras que los científicos como Woolf están avanzando en la comprensión de cómo se transmite el dolor, otros científicos han descubierto que estas señales son solo un factor en cómo el cerebro percibe el dolor. Resulta que el dolor es un fenómeno complejo y subjetivo que está formado por el cerebro particular que lo está experimentando.

Hanna LeBuhn, que sufre de dolor en las articulaciones de la mandíbula, observa el fascinante movimiento de las medusas en un casco de realidad virtual en el laboratorio de Luana Colloca. La escena, una de una serie de relajantes imágenes marinas, se proyecta en la pared. Colloca, quien estudia la neurobiología del dolor en la Universidad de Maryland, ha establecido que la realidad virtual que entretiene a los pacientes alivia su dolor. «La realidad virtual tiene la capacidad única», dijo, «de regular las respuestas del cuerpo al dolor, mejorar el estado de ánimo y reducir la ansiedad».

La forma en que las señales de dolor se traducen finalmente en sensaciones dolorosas puede verse influenciada por el estado emocional de una persona. El contexto en el que se percibe el dolor también puede alterar cómo se siente, como lo demuestra el placer de los dolores que siguen a un entrenamiento extenuante o el deseo de una segunda porción de un plato picante a pesar del aguijón punzante que brinda al paciente. lengua. «Tienes esta increíble capacidad de alterar cómo se procesan esas señales cuando llegan», dice Irene Tracey, neurocientífica de la Universidad de Oxford. Tracey, una comunicadora experta que habla en oraciones rápidas, ha pasado gran parte de su carrera tratando de salvar el misterioso vínculo entre la lesión y el dolor. «Esta es una relación altamente no lineal, y muchas cosas pueden empeorarla o mejorarla o hacerla muy diferente», dice. En experimentos, Tracey y sus colegas han tomado imágenes de los cerebros de voluntarios humanos mientras someten su piel a pinchazos o explosiones de calor o manchas de crema con capsaicina, el compuesto químico que hace que los pimientos de chile sean picantes. Lo que los investigadores han encontrado los ha llevado a descubrir una imagen mucho más compleja de la percepción del dolor de lo que se había imaginado previamente. No hay un solo centro de dolor en el cerebro. En cambio, se activan múltiples regiones en respuesta a estímulos dolorosos, incluidas las redes que también están involucradas en la emoción, la cognición, la memoria y la toma de decisiones. También aprendieron que el mismo estímulo no produce el mismo patrón de activación cada vez, lo que indica que la experiencia de dolor de una persona puede variar incluso cuando las lesiones son similares. Esta flexibilidad nos sirve bien, elevar nuestra tolerancia al dolor en situaciones que lo exigen, por ejemplo, cuando llevamos un tazón de sopa abrasador del microondas al mostrador de la cocina. La mente sabe que dejar caer el tazón a mitad de camino provocaría una mayor miseria que la breve angustia causada por sostener el tazón, por lo que tolera el sufrimiento momentáneo. Tracey y sus colegas han demostrado que el miedo, la ansiedad y la tristeza pueden empeorar el dolor. En uno de sus experimentos, los voluntarios sanos estudiantiles escucharon la profundamente melancólica «Rusia bajo el yugo mongol» de Prokofiev, disminuyeron a la mitad y leyeron declaraciones negativas como «Mi vida es un fracaso». Al mismo tiempo, recibieron una ráfaga de calor en un parche en su antebrazo izquierdo, que había sido frotado con capsaicina. La mente sabe que dejar caer el tazón a mitad de camino resultaría en una mayor miseria que la breve angustia causada por sostener el tazón, por lo que tolera el sufrimiento momentáneo. Tracey y sus colegas han demostrado que el miedo, la ansiedad y la tristeza pueden empeorar el dolor. En uno de sus experimentos, los estudiantes sanos voluntarios escucharon la melancólica «Rusia bajo el yugo mongol» de Prokofiev, disminuyeron a la mitad y leyeron declaraciones negativas como «Mi vida es un fracaso». Al mismo tiempo, recibieron una ráfaga de calor en un parche en su antebrazo izquierdo, que había sido frotado con capsaicina. La mente sabe que dejar caer el tazón a mitad de camino resultaría en una mayor miseria que la breve angustia causada por sostener el tazón, por lo que tolera el sufrimiento momentáneo. Tracey y sus colegas han demostrado que el miedo, la ansiedad y la tristeza pueden empeorar el dolor. En uno de sus experimentos, los voluntarios sanos estudiantiles escucharon la profundamente melancólica «Rusia bajo el yugo mongol» de Prokofiev, disminuyeron a la mitad y leyeron declaraciones negativas como «Mi vida es un fracaso». Al mismo tiempo, recibieron una ráfaga de calor en un parche en su antebrazo izquierdo, que había sido frotado con capsaicina. y la tristeza puede empeorar el dolor. En uno de sus experimentos, los estudiantes sanos voluntarios escucharon la melancólica «Rusia bajo el yugo mongol» de Prokofiev, disminuyeron a la mitad y leyeron declaraciones negativas como «Mi vida es un fracaso». Al mismo tiempo, recibieron una ráfaga de calor en un parche en su antebrazo izquierdo, que había sido frotado con capsaicina. y la tristeza puede empeorar el dolor. En uno de sus experimentos, los estudiantes sanos voluntarios escucharon la melancólica «Rusia bajo el yugo mongol» de Prokofiev, disminuyeron a la mitad y leyeron declaraciones negativas como «Mi vida es un fracaso». Al mismo tiempo, recibieron una ráfaga de calor en un parche en su antebrazo izquierdo, que había sido frotado con capsaicina.

En el Parque Nacional Chu Yang Sin en Vietnam, Zoltan Takacs, científico biomédico y explorador de National Geographic, encuentra un escorpión venenoso, que brilla de color azul con luz ultravioleta. Al recolectar veneno de todo el mundo, Tak-acs espera identificar medicamentos novedosos para el dolor porque actualmente hay pocas buenas alternativas a los opioides. El veneno ya ha llevado a un éxito notable. Los científicos derivaron una droga para el dolor crónico de uno de los animales más mortales del mundo: el caracol cónico.

Más tarde, los estudiantes recibieron el mismo estímulo mientras escuchaban música más alegre y leían frases neutrales como «Las cerezas son frutas». En la triste situación, informaron que encontraron el dolor «más desagradable». Comparando escaneos del cerebro de los estudiantes en los dos De acuerdo con los estados de ánimo, los investigadores descubrieron que la tristeza influía más que los circuitos de regulación de las emociones. Condujo a una mayor activación en otras regiones del cerebro, lo que indica que la tristeza estaba disminuyendo fisiológicamente el dolor. «Hemos hecho que la gente esté ansiosa, amenazada y temerosa», dice Tracey, «y hemos demostrado que eso amplifica el procesamiento real de esas señales». Se necesitaría una MEDICACIÓN FUERTE para aliviar el dolor después de la cirugía de artritis en su mano Jo Cameron fue informada por su anestesiólogo. Pero la mujer escocesa de 66 años lo dudaba. «Te apuesto dinero a que no tomaré analgésicos», le dijo. El anestesiólogo la miró como si no estuviera completamente sana. Sabía por experiencia que el dolor postoperatorio era insoportable. Cuando vino a verla después de la cirugía, se sorprendió al descubrir que ella no había pedido tanto como el analgésico suave que le había recetado. «Ni siquiera has tomado para cet-amol, ¿verdad?», Preguntó. «No», recuerda Cameron haber respondido alegremente. «Te dije que no lo haría». Mientras crecía, Cameron dice que con frecuencia se sorprendió al descubrir contusiones cuyos orígenes eran un misterio. Cuando tenía nueve años, se rompió el brazo en un accidente de patinaje, pero pasaron tres días antes de que su madre notara que estaba hinchada y descolorida. Años más tarde, Cameron dio a luz a sus dos hijos sin ningún dolor durante el parto. «Realmente no sé qué es el dolor», dice ella. «Veo personas con dolor, y veo la mueca, la tensión en sus caras y el estrés, y no tengo nada de eso». La incapacidad de Cameron para sentir el daño físico puede no ser notable para ella, pero la coloca en una situación enrarecida. grupo de personas que están ayudando a los científicos a desentrañar la genética subyacente a nuestra capacidad de sentir dolor. Su asombrado anestesiólogo la puso en contacto con James Cox, genetista del University College de Londres. Cox y sus colegas estudiaron su ADN y descubrieron que tenía dos mutaciones en dos genes vecinos, llamados FAAH y FAAH-OUT. Determinaron que las mutaciones reducen la descomposición de un neurotransmisor llamado anandamida, que ayuda a aliviar el dolor. Cameron tiene un exceso de bioquímicos, aislándola contra el dolor. Cox ha estado estudiando a personas como Cameron desde que era un postdoctorado en Cambridge a mediados de la década de 2000, cuando su supervisor, Geoffrey Woods, se enteró de un artista callejero de 10 años en Pakistán que podía caminar descalzo sobre brasas y clavar las dagas en sus brazos sin siquiera un gemido. El niño ganaría dinero con estas acrobacias y luego iría al hospital para recibir tratamiento por sus heridas. Nunca fue el sujeto de un estudio, murió de heridas en la cabeza después de caerse del techo mientras jugaba con amigos, pero Cox y sus colegas pudieron analizar el ADN de seis niños del mismo clan, que mostraron una insensibilidad similar a dolor. Cada uno de los niños tenía una mutación en un gen llamado SCN9A, conocido por estar involucrado en la señalización del dolor.

Linda Grubb, que ha sufrido dolor crónico desde que sufrió un derrame cerebral, celebra el final de un llamado cero K, una carrera de menos de 50 pies, en el patio de la cervecería Buckeye Lake, cerca de Columbus, Ohio. Grubb fue tratado en la Clínica Cleveland con estimulación cerebral profunda por el neurocirujano Andre Machado. Ella dijo que no curaba su dolor, pero la ayudó a levantarse del sofá y reanudar muchas actividades. «No es como si estuviera saltando la cuerda ahora», dijo, «pero voy a muchos más lugares». Machado dijo que otros pacientes que fueron tratados informaron una mejora similar en su sentido de bienestar. En el procedimiento, se implantaron dos microelectrodos en el cerebro de Grubb y se enviaron pulsos eléctricos a áreas que procesan el componente emocional del dolor.

La proteína, bautizada como Nav1.7, se sienta en la superficie del neutro y sirve como un canal para que los iones de sodio pasen a la célula, lo que permite que los impulsos eléctricos que constituyen la señal de dolor se propaguen a lo largo del axón filiforme que se conecta a otra neurona en la médula espinal. Las mutaciones que los investigadores descubrieron en el gen SCN9A producen versiones malformadas de la proteína Nav1.7 que no permiten que los iones de sodio pasen a las neuronas nociceptivas. Con sus nociceptores incapaces de conducir señales de dolor, los niños eran ajenos cuando se masticaban la lengua o se escaldaban. «La belleza de trabajar con estas familias extremadamente raras es que se pueden identificar genes individuales que tienen la mutación y esencialmente son objetivos analgésicos validados por humanos», dice Cox. Las mutaciones en el gen SCN9A también están relacionadas con una afección rara llamada eritromel-algia hereditaria o síndrome de hombre en llamas. Los pacientes que lo tienen se enfrentan al extremo opuesto de la insensibilidad al dolor: una sensación de ardor en las manos, los pies y la cara. En entornos cálidos, o con un ligero esfuerzo, la sensación se vuelve insoportablemente intensa, similar a sostener la mano sobre una llama. Pamela Costa, una psicóloga clínica de 53 años de Tacoma, Washington, que padece el síndrome, describe el dolor como «inescapable». Para sobrellevarlo, tiene la temperatura de su consultorio establecida en 60 grados fríos. Solo puede dormir con un complemento de cuatro ventiladores alrededor de su cama y el aire acondicionado a toda potencia. En una similitud irónica con las personas con insensibilidad al dolor, el ardor constante a veces dificulta que Costa pueda discernir superficies calientes, así es como se quemó el brazo hace un año mientras planchaba: «No me di cuenta hasta que escuché un silbido en mi piel», dice. «Fue la misma sensación que ya estaba teniendo». Stephen Waxman, neurólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Yale y uno de los expertos más importantes del mundo en conducción nerviosa, ha estudiado a Costa y a otros como ella en su laboratorio en El Centro Médico de Asuntos de Veteranos en New Haven, Connecticut. Amable y afable, Waxman habla animadamente y posee una alegre disposición a pesar de haber hecho del trabajo de su vida el dolor. Él y sus colegas descubrieron, como lo hizo otro grupo, que los pacientes con fuego en el hombre tenían mutaciones en su gen SCN9A. Esas mutaciones tienen el efecto opuesto al de los niños sin dolor de Pakistán, creando canales Nav1.7 que se abren con demasiada facilidad, permitiendo que los iones de sodio se inunden incluso cuando no deberían. Mediante experimentos de laboratorio realizados en neutrones en placas de Petri, Waxman y sus colegas demostraron que este era el mecanismo por el cual las mutaciones SCN9A causaban el síndrome en pacientes como Costa. “¡Pudimos poner el canal en neuronas de señalización del dolor y hacer que se vuelvan BRRRP! cuándo deberían ir bop-bop «, dice Waxman, refiriéndose a la hiperactividad que resulta de la entrada continua de iones de sodio. En pacientes con el síndrome, este defecto hace que los nociceptores bombardeen el cerebro con mensajes de dolor constantemente. El descubrimiento de que Nav1.7 puede abrir o cerrar las compuertas a las señales de dolor nociceptivo ha convertido el canal en un objetivo atractivo para los investigadores que buscan desarrollar nuevos analgésicos que no presenten el riesgo de adicción que los opioides.

«Veo personas con dolor, y veo la mueca, la tensión en sus caras y el estrés, y no tengo nada de eso».

Jo Cameron, paciente con insensibilidad genética al dolor.

Si bien la acción de algunas de estas proteínas alivia el dolor, la comunicación del receptor con otras proteínas produce sentimientos placenteros. El cuerpo desarrolla una tolerancia a estas drogas, lo que significa que se requieren dosis cada vez más altas para provocar la sensación de euforia, que puede causar adicción. Debido a que Nav1.7 solo está presente en las neuronas que detectan daños, un medicamento que apaga selectivamente el canal promete ser un analgésico efectivo. El único efecto secundario conocido es la pérdida del sentido del olfato. Del mismo modo, las personas con la mutación tampoco pueden oler. Los medicamentos anestésicos locales existentes, como la lidocaína, bloquean indiscriminadamente nueve canales de sodio en el cuerpo, incluidos los que son clave para una variedad de funciones cerebrales, por lo que los médicos deben limitar su uso para adormecer temporalmente a los pacientes. Las compañías farmacéuticas están buscando compuestos que puedan bloquear Nav1.7 sin desactivar otros canales de sodio, pero el éxito ha sido difícil. Aun así, Waxman es optimista de que la investigación eventualmente conducirá a mejores medicamentos. «Estoy seguro de que habrá una nueva y más efectiva clase de medicamentos para el dolor que no son adictivos», dice, con los ojos brillantes. Luego hace una pausa por un momento y templa su entusiasmo. «Pero no puedo comenzar a adjuntar una línea de tiempo». MIENTRAS LA BÚSQUEDA de nuevos medicamentos continúa, los médicos e investigadores están investigando formas de desplegar las capacidades intrínsecas del cerebro para modular el dolor y disminuir el sufrimiento asociado con él. Y esas habilidades son impresionantes. Después de todo, nuestras mentes y cuerpos han estado lidiando con el dolor durante mucho más tiempo del que lo hemos estado estudiando. Tomar como ejemplo, Un estudio británico reciente de más de 300 pacientes con un tipo de dolor en el hombro que se cree que es causado por un espolón óseo. Para aliviar el dolor, el espolón a menudo se elimina en cirugía. Los investigadores dividieron aleatoriamente a los participantes en tres grupos. Un grupo se sometió a la cirugía. Un segundo grupo fue llevado a creer que sí, pero no fue así. Se le pidió a un tercer grupo que regresara en tres meses para ver a un especialista en hombro. El grupo que tuvo la operación y el que pensó que lo hizo reportaron un alivio similar de su dolor en el hombro. “Lo que mostró es que es solo un placebo. La cirugía no está haciendo nada mecánicamente para el dolor «, dice Irene Tracey de Oxford, una de las autoras del estudio. «El alivio del dolor que están obteniendo los pacientes se debe simplemente a un efecto placebo». Pero para Tracey, el resultado no es menos importante porque muestra que el efecto placebo funcionó. Por el contrario, dice ella, el estudio revela la fuerza de la creencia de un paciente en el tratamiento. «Lo que está diciendo poderosamente es que las expectativas dan forma al dolor», dice Tracey. Otros estudios han descubierto cómo la expectativa de un paciente de reducir el dolor puede traducirse en un alivio real. Parece activar la vía de dolor descendente del cerebro, lo que lleva a la liberación de opioides sintetizados dentro del cerebro que impiden las señales de dolor entrantes del cuerpo. «Esto no es solo fingir», dice Tracey. «El mecanismo de placebo secuestra este sistema muy poderoso en el cerebro». Nuestra percepción del dolor no se limita a simplemente sentirlo. Los sentimientos de desagrado, miedo y ansiedad que acompañan a la sensación son una parte integral de experimentar dolor. En un juicio en la Clínica Cleveland, Los investigadores dirigidos por el neurocirujano Andre Machado utilizaron la estimulación cerebral profunda (DBS) para atacar este componente emocional del dolor en 10 pacientes que tenían dolor neuropático crónico después de sufrir un derrame cerebral. Los investigadores implantaron pequeños electrodos en una parte del cerebro involucrada en el procesamiento de las emociones. Conectados a un dispositivo electrónico insertado en el cofre, los electrodos administraron descargas leves al sitio de implantación a una velocidad de casi 200 por segundo. «En varios pacientes, vimos una mejora en su calidad de vida, en su sensación de bienestar, en su independencia, sin mejorar la cantidad de dolor», dice Machado. Los pacientes que habían calificado su dolor como un nueve en una escala de 10 puntos, por ejemplo, continuaron otorgándole el mismo puntaje pero informaron que podían funcionar mejor. Uno de los sujetos del estudio, Linda Grubb, describe el tratamiento como transformador. «Hizo una gran diferencia en el mundo en cuanto a poder ir a lugares», dice, y agrega que su dolor posterior al accidente cerebrovascular la había obligado a pasar sus días en el sofá. “Tengo mucha más energía. Mi esposo dice que parezco mucho más feliz. Realmente cambió mi vida por completo ”. Una parte posterior del estudio que involucró tanto a sujetos sanos como a pacientes con dolor crónico les dio a Machado y sus colegas una idea de por qué la estimulación cerebral profunda parecía haber beneficiado a pacientes como Grubb. Los investigadores registraron la actividad eléctrica del cerebro de los participantes mientras miraban una pantalla mientras tenían dos dispositivos atados a sus brazos. y agregó que su dolor posterior al accidente cerebrovascular la había obligado a pasar sus días en el sofá. “Tengo mucha más energía. Mi esposo dice que parezco mucho más feliz. Realmente cambió mi vida por completo ”. Una parte posterior del estudio que involucró tanto a sujetos sanos como a pacientes con dolor crónico les dio a Machado y sus colegas una idea de por qué la estimulación cerebral profunda parecía haber beneficiado a pacientes como Grubb. Los investigadores registraron la actividad eléctrica del cerebro de los participantes mientras miraban una pantalla mientras tenían dos dispositivos atados a sus brazos. y agregó que su dolor posterior al accidente cerebrovascular la había obligado a pasar sus días en el sofá. “Tengo mucha más energía. Mi esposo dice que parezco mucho más feliz. Realmente cambió mi vida por completo ”. Una parte posterior del estudio que involucró tanto a sujetos sanos como a pacientes con dolor crónico les dio a Machado y sus colegas una idea de por qué la estimulación cerebral profunda parecía haber beneficiado a pacientes como Grubb. Los investigadores registraron la actividad eléctrica del cerebro de los participantes mientras miraban una pantalla mientras tenían dos dispositivos atados a sus brazos. ”Una parte posterior del estudio que involucró tanto a sujetos sanos como a pacientes con dolor crónico les dio a Machado y sus colegas una idea de por qué la estimulación cerebral profunda parecía haber beneficiado a pacientes como Grubb. Los investigadores registraron la actividad eléctrica del cerebro de los participantes mientras miraban una pantalla mientras tenían dos dispositivos atados a sus brazos. ”Una parte posterior del estudio que involucró tanto a sujetos sanos como a pacientes con dolor crónico les dio a Machado y sus colegas una idea de por qué la estimulación cerebral profunda parecía haber beneficiado a pacientes como Grubb. Los investigadores registraron la actividad eléctrica del cerebro de los participantes mientras miraban una pantalla mientras tenían dos dispositivos atados a sus brazos.

Pesach Feldman, de 76 años, se toma un descanso de un baño en Tel Aviv, Israel. La cirugía de bypass y 15 stents no alivian el dolor de pecho del ex paracaidista de la angina refractaria, causada por la mala circulación sanguínea en su corazón. Se sometió a un procedimiento simple realizado por el cardiólogo Shmuel Banai. Se inserta un catéter con un globo inflable y un reductor de malla de acero inoxidable (arriba a la derecha) a través de una vena en el cuello, y el globo se infla en la vena principal del corazón, llamado seno coronario. El reductor restringe el flujo de sangre que sale del corazón, forzándolo a áreas del músculo cardíaco que no reciben suficiente alimento. «Volví a mi vida», dijo Feldman.

Un dispositivo entregó un destello de calor a la piel; el otro emitió un zumbido inofensivo. A partir de la señal visual que apareció en la pantalla, los participantes pudieron determinar cuál de los dos estímulos estaban a punto de recibir o si no iban a obtener nada. Los investigadores compararon la actividad cerebral de los participantes cuando recibieron pulsos de calor y zumbidos o nada. Descubrieron que los cerebros de los pacientes con dolor crónico respondieron de manera similar al anticipar un estímulo doloroso y uno inofensivo, mientras que los cerebros de voluntarios sanos mostraron una mayor actividad en ciertas regiones solo cuando anticiparon el calor. Cuando los pacientes con dolor crónico repitieron el experimento mientras recibían DBS, su actividad cerebral fue más similar a la de los participantes sanos. Para Machado y sus colegas, Estos hallazgos sugieren que los cerebros de los pacientes con dolor crónico están condicionados por la exposición constante al dolor para reaccionar como si cada estímulo fuera potencialmente doloroso, causando que los pacientes vivan en dificultades. El tratamiento con DBS parece restaurar un grado de normalidad, permitiendo que el cerebro «distinga de nuevo el doloroso del no doloroso, que es lo que necesita para poder funcionar», dice Machado. La realidad virtual puede ser otra forma de reducir el dolor Experimenté el poder de la técnica de primera mano en el laboratorio de Luana Colloca, neurocientífica de la Universidad de Maryland. Uno de los asistentes de Colloca ató una pequeña caja en mi antebrazo izquierdo mientras me hundía en un cómodo sillón reclinable. El dispositivo era similar al que el grupo de Machado había usado: conectado a una computadora por un cable, era capaz de calentarse y enfriarse rápidamente. En mi mano derecha, sostenía un controlador con un botón que podía presionar para detener el calentamiento de mi brazo. “No te preocupes; no te quemarás ”, me aseguró el asistente. En las primeras pruebas, Colloca me pidió que presione el botón tan pronto como sentí que el dispositivo se estaba calentando. En las siguientes rondas, tuve que esperar un poco más hasta que el dispositivo se sintiera incómodamente caliente; En la serie final de ensayos, tuve que apagarlo solo cuando hacía demasiado calor. Colloca luego me guió a través de la misma secuencia mientras usaba gafas de realidad virtual, lo que me sumergió en un entorno oceánico. Se escuchaba música suave en mis oídos mientras veía peces de colores deslumbrantes revoloteando a través del agua, que estaba iluminada por la luz del sol que se filtraba desde arriba. Pasaron grandes medusas iridiscentes. Periódicamente sentía que el dispositivo calentaba la piel de mi antebrazo, recordándome que no había ido a bucear. Cuando terminó el experimento, Colloca me mostró las temperaturas que había permitido que alcanzara el dispositivo en todas las pruebas. Las lecturas de lo que sentí como «cálido», «caliente» e «insoportablemente caliente» fueron más altas durante la experiencia inmersiva. Específicamente, la temperatura más alta que pude manejar sin retroceder había aumentado en 2.7 grados Fahrenheit, a 118 grados Fahrenheit, lo que en opinión de Colloca era «enorme». «Eso significa que estabas tolerando un nivel de dolor mucho, mucho más alto cuando estábamos inmersos en este ambiente junto con música relajante «, dice ella. Los científicos aún no saben con certeza por qué la realidad virtual tiene este efecto positivo en la tolerancia al dolor. Algunos plantean la hipótesis de que funciona a través de la distracción: al involucrar redes que de otro modo estarían involucradas en la señalización y la percepción del dolor. Otros especulan que funciona regulando las emociones y alterando el estado de ánimo. Colloca ha demostrado que el factor clave del beneficio es el entretenimiento proporcionado por la experiencia, que ayuda a relajar a los pacientes y a reducir su ansiedad. Cualesquiera que sean los mecanismos subyacentes a su efectividad, los médicos ya están utilizando la realidad virtual para ayudar a los pacientes con dolor agudo, como aquellos con quemaduras graves. Colloca cree que la estrategia también podría ser útil en el tratamiento del dolor crónico.

Durante la cirugía, Brent Bauer alivia su dolor jugando un juego de realidad virtual llamado SnowWorld. El cirujano de traumatología ortopédica Reza Firoozabadi del Centro Médico Harbor-view de UW Medicine en Seattle estaba probando la efectividad del juego, desarrollado por Hunter Hoffman de la Universidad de Washington, pionero en realidad virtual para el alivio del dolor. Bauer cayó tres pisos y se rompió numerosos huesos, incluida su pelvis. Le quitaron un pasador estabilizador de la pelvis sin VR. «Eso se puso muy intenso», dijo. El otro fue eliminado con VR. «Fue una distracción muy agradable», señaló, «y el dolor fue mucho menor». Bauer estaba participando en un estudio que sugiere que la realidad virtual podría disminuir la necesidad de anestesia general, reduciendo los riesgos y los costos.

CADA MES, Norris dirige una reunión de un grupo de apoyo que ayudó a fundar hace unos años a través de la Asociación Americana de Dolor Crónico. El objetivo es proporcionar a los miembros una terapia grupal informal, aplicando el conocimiento científico emergente de que nuestros pensamientos y sentimientos pueden alterar nuestra experiencia de dolor. Me uní a Norris en una reunión reciente en una iglesia de Los Ángeles, y él me presentó a los miembros mientras entraban. (Para respetar su privacidad, decidí no preguntar por sus apellidos). Uno de ellos, un joven delgado llamado Brian, me estrechó la mano. Cuando le expliqué, como hice con los demás, que había venido a escuchar, no a participar, bromeó: «Tal vez deberíamos golpearte en la cara para que puedas relacionarte». Éramos 10 en total. —Cinco hombres y cinco mujeres. Arreglamos nuestras sillas en círculo y nos sentamos. Descansando su bastón contra una mesa, Norris se acomodó en su asiento y pidió a los miembros que compartieran cómo les había ido todo. Brian, que sufre de dolor abdominal intenso que los médicos no han podido diagnosticar, fue el primero en hablar. Describió ir a una clase de jujitsu, que según dijo lo ayudó a olvidar su dolor rápidamente. «Es triste que tenga que causarme otro dolor para olvidar este», se rió. “Pensé en todos ustedes durante toda la semana. Me hizo sentir mejor ”. Los miembros están familiarizados con las historias de los demás. Pero parecían obligados por un contrato tácito a escuchar a todos con total atención, incluso si habían escuchado las mismas palabras antes. «Llamé a una línea directa de suicidio hoy», dijo una mujer llamada Jane. Sufre de fibromialgia y síndrome de dolor regional complejo, entre otros problemas. «Me he quejado tanto con mis amigos que ya no quiero llamarlos más». Norris les dijo a ella y al resto del grupo que solo estaba a una llamada de distancia. «A veces solo necesitas gritar», dijo. Dirigiéndose a otra mujer en el grupo que había admitido antes ser reacia a buscar apoyo, dijo: «Así que por favor, grite». Cuando terminó la reunión, Norris esperó a que todos salieran de la sala antes de dar la vuelta. Apagando las luces. Le pregunté qué lo inspiró a organizar la reunión mensual. «Me parece que mis experiencias a menudo son útiles para los demás», dijo. Pero esto se trataba tanto de ayudarse a sí mismo, agregó. «Estas reuniones me ayudan a sentir que sigo siendo un miembro contribuyente de la sociedad y que no estoy solo en el tratamiento del dolor crónico». «A veces solo necesitas gritar», dijo. Dirigiéndose a otra mujer en el grupo que había admitido antes ser reacia a buscar apoyo, dijo: «Así que por favor, grite». Cuando terminó la reunión, Norris esperó a que todos salieran de la sala antes de dar la vuelta. Apagando las luces. Le pregunté qué lo inspiró a organizar la reunión mensual. «Me parece que mis experiencias a menudo son útiles para los demás», dijo. Pero esto se trataba tanto de ayudarse a sí mismo, agregó. «Estas reuniones me ayudan a sentir que sigo siendo un miembro contribuyente de la sociedad y que no estoy solo en el tratamiento del dolor crónico». «A veces solo necesitas gritar», dijo. Dirigiéndose a otra mujer en el grupo que había admitido antes ser reacia a buscar apoyo, dijo: «Así que, por favor, grite». Cuando terminó la reunión, Norris esperó a que todos salieran de la habitación antes de irse. Apagando las luces. Le pregunté qué lo inspiró a organizar la reunión mensual. «Me parece que mis experiencias a menudo son útiles para los demás», dijo. Pero esto se trataba tanto de ayudarse a sí mismo, agregó. «Estas reuniones me ayudan a sentir que sigo siendo un miembro contribuyente de la sociedad y que no estoy solo en el tratamiento del dolor crónico». Norris esperó a que todos salieran de la habitación antes de apagar las luces. Le pregunté qué lo inspiró a organizar la reunión mensual. «Me parece que mis experiencias a menudo son útiles para los demás», dijo. Pero esto se trataba tanto de ayudarse a sí mismo, agregó. «Estas reuniones me ayudan a sentir que sigo siendo un miembro contribuyente de la sociedad y que no estoy solo en el tratamiento del dolor crónico». Norris esperó a que todos salieran de la habitación antes de apagar las luces. Le pregunté qué lo inspiró a organizar la reunión mensual. «Me parece que mis experiencias a menudo son útiles para los demás», dijo. Pero esto se trataba tanto de ayudarse a sí mismo, agregó. «Estas reuniones me ayudan a sentir que sigo siendo un miembro contribuyente de la sociedad y que no estoy solo en el tratamiento del dolor crónico».

Yudhijit Bhattacharjee ha sido escritor colaborador desde 2017. Es autor de un thriller de no ficción, El espía que no pudo deletrear. David Guttenfelder, Robert Clark, Robin Hammond y Craig Cutler son colaboradores frecuentes. Mark Thiessen es fotógrafo del personal.

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